Το Εθνικό Κέντρο Επιστημονικής Έρευνας της Γαλλίας (CNRS) το École Polytechnique και η εταιρεία ThrustMe (εταιρεία διαστημικής τεχνολογίας) σχεδίασαν τον πρώτο ηλεκτρικό κινητήρα για μικρούς δορυφόρους που τροφοδοτείται με ιώδιο.

Ένας δορυφόρος εξοπλισμένος με τον νέο κινητήρα, τέθηκε σε τροχιά χθες το βράδυ (05/11) από την πόλη Ταϊγιουάν της Κίνας. Πρόκειται για το αποτέλεσμα πολύχρονης έρευνας για τις ιδιότητες του ιωδίου που πραγματοποιήθηκε στο Εργαστήριο Φυσικής Plasma1.

«Η εκτόξευση αυτού του δορυφόρου κατά τη διάρκεια της περίπλοκης περιόδου που διανύουμε ήταν μια πραγματική πρόκληση για εμάς», εξηγεί η ιδρύτρια και διευθύνων σύμβουλος της ThrustMe. «Συνεργαστήκαμε με την SpaceTy, μια από τις κύριες εμπορικές αεροδιαστημικές εταιρείες στην Κίνα. Έπρεπε να αναπτύξουμε, να δοκιμάσουμε και να παραδώσουμε τον κινητήρα μας κατά τη διάρκεια των περιοριστικών μέτρων. Για να μεταφέρουμε τις οδηγίες για την ενσωμάτωση του κινητήρα στον δορυφόρο, που συνήθως έπρεπε να δημιουργήσουμε ένα νέο σύστημα με επεξηγηματικά βίντεο. Έχουμε όμως μια αφοσιωμένη και ταλαντούχα ομάδα που αποτελείται από περίπου 20 άτομα με 16 διαφορετικές εθνικότητες».

Η εταιρεία ThrustMe σχεδιάζει κινητήρες για μικρούς δορυφόρους οι οποίοι συχνά αναπτύσσονται σε έναν αστερισμό, δηλαδή σε μια συντονισμένη ομάδα με δορυφόρους τοποθετημένους σε συγχρονισμένες τροχιές, οι οποίες τους επιτρέπουν να καλύπτουν καλύτερα τη γη.

Αυτό είναι χρήσιμο για διάφορες αποστολές, όπως η ακριβής παρακολούθηση των γεωργικών καλλιεργειών ή η παροχή υψηλής ταχύτητας πρόσβασης στο Διαδίκτυο. Δεδομένου ότι όλοι οι δορυφόροι που εκτοξεύονται ταυτόχρονα πρέπει να επιστρέψουν στη δική τους τροχιά, η προωθητική ενέργεια αποτελεί βασικό στοιχείο. Οι κινητήρες πρέπει να είναι μικροσκοπικοί και φθηνοί και οικολογικοί αλλά και αποτελεσματικοί, για να διασφαλίσουν την αρχική ανάπτυξη του αστερισμού, τις αλλαγές στις τροχιές, την αποφυγή πιθανών διαστημικών «σκουπιδιών».

Το ιώδιο έχει πολλά οφέλη για την επίτευξη αυτών των στόχων. Μπορεί να αποθηκευτεί σε στερεή μορφή, σε αντίθεση με το ξένον (xénon) που χρησιμοποιείται, το οποίο είναι σπάνιο και ως εκ τούτου ακριβό και απαιτεί πολύπλοκες και ευαίσθητες δεξαμενές υψηλής πίεσης. Αυτό καθιστά το νέο σύστημα πρόωσης ασφαλέστερο και διευκολύνει την ενσωμάτωσή του σε δορυφόρο και στις σχετικές δοκιμές. Το ιώδιο είναι πιο πυκνό, αποθηκεύεται εύκολα και είναι φθηνό. Σύμφωνα με την Aanesland το ιώδιο θα μπορέσει να καλύψει την αυξανόμενη ζήτηση λόγω της ανάπτυξης δορυφορικών αστερισμών.

Η αγορά διαστημικής προώθησης στην Κίνα είναι στο 40%, ακολουθούν οι Ηνωμένες Πολιτείες και, σε μικρότερο βαθμό, η Ευρώπη. Η εταιρεία υπέγραψε τον Σεπτέμβριο, το πρώτο της συμβόλαιο με τον Ευρωπαϊκό Οργανισμό Διαστήματος (ESA), για την ανάπτυξη κινητήρων στερεών ιωδίου και έχει την υποστήριξη του Εθνικού Κέντρου Διαστημικών Μελετών της Γαλλίας (CNES).

Οι επιστήμονες από τη Γαλλία συνεργάστηκαν πέρυσι με την SpaceTy, μια από τις πρώτες εμπορικές διαστημικές εταιρείες στην Κίνα, για την αποθήκευση και χρήση ιωδίου στον δορυφόρο Xiaoxiang 1.

«Αυτή τη φορά, θα διεξάγουμε πολύμηνες ολοκληρωμένες δοκιμές του συστήματος ηλεκτρικής πρόωσης, συμπεριλαμβανομένων των τροχιακών ελιγμών. Η SpaceTy έχει ήδη παραγγείλει αρκετούς από τους κινητήρες μας για τον επόμενο αστερισμό της «Synthetic Aperture Radar», ο οποίος θα δημιουργήσει δισδιάστατα και τρισδιάστατα μοντέλα τοπίων και πόλεων χρησιμοποιώντας ραντάρ», λέει η Aanesland.

Η NASA επίσης αναπτύσσει αυτήν την πολλά υποσχόμενη τεχνολογία, αλλά μέχρι στιγμής δεν έχει καταφέρει να ξεπεράσει κάποιες τεχνικές δυσκολίες.

 

ΠΗΓΗ: CNRS