Η Ιαπωνική Διαστημική Υπηρεσία (JAXA) επιβεβαίωσε τη Δευτέρα, ότι η κάψουλα του διαστημικού σκάφους Hayabusa2, το οποίο προσγειώθηκε σε μια έρημο της Αυστραλίας την περασμένη εβδομάδα, περιείχε κόκκους μαύρης σκόνης από τον αστεροειδή Ryugu.

Σύμφωνα με ανακοίνωση της διαστημικής υπηρεσίας, οι επιστήμονες εντόπισαν το αμμώδες υλικό στην είσοδο του θαλάμου συλλογής, αλλά ακόμη δεν έχουν δει αν υπάρχει περισσότερη σκόνη.

Τα δείγματα από τον Ryugu θα μπορούσαν να δώσουν στους ερευνητές σημαντικές πληροφορίες για την πρώιμη εξέλιξη των πλανητών και να τους βοηθήσουν στην αναζήτηση της προέλευσης του νερού στη Γη.

«Τα δείγματα που περιέχουν υλικό από αστεροειδή θα δώσουν στους επιστήμονες βασικές πληροφορίες σχετικά με τον σχηματισμό του ηλιακού συστήματος», λέει ο Ed Kruzins, διευθυντής του Canberra Deep Space Communication Complex στον Οργανισμό Επιστημονικής και Βιομηχανικής Έρευνας της Κοινοπολιτείας, ο οποίος βοήθησε στον εντοπισμό του διαστημικού σκάφους.

Το ταξίδι της κάψουλας

«Οι εικόνες που έβγαλε το Hayabusa2 κατά τη διάρκεια της προσγείωσης μας έπεισαν ότι το διαστημικό σκάφος είχε συλλέξει δείγματα από τον Ryugu», δήλωσε ο Satoru Nakazawa, αναπληρωτής διευθυντής της αποστολής.

Περίπου 57 ώρες μετά τον εντοπισμό της, η κάψουλα επέστρεψε στην Ιαπωνία. «Χάρη στην ταχεία αποστολή της, τα δείγματα που πήραμε από τον Ryugu είναι πολύ καθαρά και δεν έχουν μολυνθεί από την ατμόσφαιρα της Γης, καθώς επιβεβαιώσαμε ότι δεν υπήρχε διαρροή», λέει ο Yuichi Tsuda, διευθυντής της αποστολής.

Μόλις η κάψουλα στεγανοποιηθεί πλήρως, οι επιστήμονες της JAXA θα μετρήσουν τη μάζα του υλικού, τη σύνθεση και τη δομή του κι ελπίζουν να έχουν συλλεχθεί τουλάχιστον 0,1 γραμμάρια υλικού.

Στην παρούσα φάση γίνονται αναλύσεις με χρήση μικροσκοπίων και φασματοσκοπίων υπέρυθρου, με τα πρώτα αποτελέσματα να αναμένονται στις αρχές του 2021. Περίπου το 10% του υλικού θα σταλεί στη NASA τον Δεκέμβριο του 2021 σε αντάλλαγμα δειγμάτων από τον αστεροειδή Bennu, τα οποία συνέλεξε το διαστημικό σκάφος OSIRIS-REx τον Οκτώβριο και αναμένεται να επιστρέψει στη Γη μέχρι τα τέλη του 2023. Ένα άλλο 15% θα διατεθεί σε διεθνείς ερευνητές, και ένα 40% θα αποθηκευτεί για μελλοντική έρευνα.

Ο Ryugu είναι ένας αστεροειδής τύπου C, πλούσιος σε άνθρακα δηλαδή, ο οποίος, σύμφωνα με τους επιστήμονες, αποτελείται από οργανικά και ενυδατωμένα μέταλλα τα οποία διατηρούνται εδώ και 4,6 δισεκατομμύρια χρόνια. Τα δείγματα θα μπορούσαν να δώσουν απαντήσεις σχετικά με το πώς η Γη καλύφθηκε με νερό. Οι επιστήμονες πιστεύουν ότι προήλθε από αστεροειδείς ή παρόμοια πλανητικά σώματα από τις εξωτερικές περιοχές του Ηλιακού Συστήματος.

Ο Tsuda θέλει να δει εάν τα δείγματα περιέχουν πιο περίπλοκο οργανικό υλικό, παρόμοιο με εκείνο που βρίσκεται στη Γη. «Εάν βρούμε κάτι τέτοιο, θα είναι ένα πολύ μεγάλο εύρημα».

Το Hayabusa2 ξεκίνησε το νέο του ταξίδι που θα διαρκέσει 11 χρόνια, για τον επόμενο προορισμό του, τον αστεροειδή 1998 KY26.

ΠΗΓΗ: Nature